El Airbus Beluga, también conocido como Airbus A300-600ST es un avión de carga, especializado en cargas voluminosas, diseñado por Airbus a partir del A300, con grandes modificaciones para poder llevar cargas de gran tamaño.

Debido a su historia y estructura, Airbus tiene diferentes centros de producción repartidos por toda Europa, cada uno de los cuales produce una parte del avión, que tiene que ser trasladada para ser unida a otras partes en la cadena final de montaje. Aunque la carga de trabajo de cada centro varía según el modelo, por lo general se distribuyen de la siguiente forma: las alas se fabrican en Gran Bretaña, la cola y las puertas en España, el fuselaje en Alemania y la sección central y la parte delantera en Francia, las cuales son unidas en Toulouse, Hamburgo o Filton según el modelo y versión.

Airbus Beluga

Al principio los componentes se llevaban por tierra o por barco, pero el incremento de la producción hizo necesario transportarlas por aire. Para ello Airbus compró en 1972 cuatro Super Guppies, que habían pertenecido al programa espacial Apolo de la NASA. Pero los Super Guppies no dieron el resultado que se esperaba, debido a su antigüedad tenían un alto coste de mantenimiento, además su capacidad no era suficiente para satisfacer la velocidad de producción de las factorías de Airbus. Para solucionar estos problemas se creó el Beluga.

Existen otros cargueros que pueden transportar cargas mucho más pesadas (como el Antonov An-225, el Boeing B747 o el Lockheed C-5), pero ninguno puede transportar cargas tan grandes y voluminosas como el Beluga. El compartimento de carga del Beluga mide 7,4 m de diámetro y 37,7 m de largo. En total, lleva hasta 47 toneladas de carga.

En 1991 Aérospatiale y DASA, crearon una compañía para desarrollar el sustituto de los Super Guppies. A partir del bimotor de fuselaje ancho Airbus A300 se desarrolló el Beluga. Se mantuvieron las alas, motores, tren de aterrizaje y la parte inferior del fuselaje. La parte superior del fuselaje se sustituyó por una estructura con forma de herradura de 7,4 m de diámetro. Para permitir el acceso a la cabina de carga, la cabina de control se llevó a un nivel inferior al de carga, y se incorporó una puerta de 17 m de alto en la parte frontal del avión. Además se modificó la estructura de la cola, que fue alargada y ensanchada, añadiéndole dos timones verticales adicionales, para mejorar la maniobrabilidad y estabilidad del avión.

Airbus Beluga cargando la cola de un avión

El montaje del avión empezó en setiembre de 1992, siendo el vuelo inaugural en setiembre de 1994. El modelo obtuvo la certificación de aeronavegabilidad un año después. En total se construyeron cinco Belugas. Su tarea principal es llevar los componentes de los aviones Airbus desde los lugares de producción hasta las cadenas finales de montaje, pero además están disponibles para trabajos especiales de carga, como el traslado de componentes de la Estación Espacial Internacional, obras de arte de gran tamaño, maquinaria industrial, o helicópteros enteros.

Especificaciones

Longitud: 56,16 metros
Envergadura: 44,84 metros
Altura: 17,34 metros
Superficie alar: 258,8 m2
Diámetro del fuselaje: 7,7 metros
Peso en vacío: 86 Toneladas
Peso máximo al despegue: 152,9 Tn
Radio de acción con 40Tn: 2.780 Km
Radio de acción con 26Tn: 4.630 Km
Capacidad de carga: 47 toneladas
Volumen de carga: 1.365 m2
Tripulación: 4

Web oficial: Airbus Beluga